byFlow, 3D Food Printing

Koninklijke Metaalunie wil met Maakplein.nl maakbedrijven koppelen aan een startup. Een voorbeeld daarvan is de koppeling tussen startup byFlow uit Eindhoven en Metaalunielid Addit bv uit Venlo. byFlow produceert compacte, fraai vormgegeven 3D-printers. Het bedrijf is in 2014 opgericht door broer en zus Floris en Nina Hoff. Floris, industrial product designer, ontwikkelde de 3D-printer die gemakkelijk is te vervoeren in het bijgeleverde koffertje en uitgerust met een stilstaand printbed waardoor hij niet gekalibreerd hoeft te worden. En door de eenvoudig te verwisselen extruders kan de printer naast meer traditionele filamenten zoals PLA, hout en biorubber, ook met brons, zilver, glas, keramiek, silicium, eetbare materialen en bio- en recyclede kunststoffen printen.

byFlow nam deel aan de accelerator Startupbootcamp HighTechXL en is daar begeleid door Blue Engineering. De laatste acht maanden werd het suppliernetwerk opgebouwd, vooral in de regio. Nina Hoff: “We zochten  bedrijven die niet alleen maar een product kunnen maken, maar ook kennis inbrengen en dicht in de buurt zitten waardoor de lijntjes kort zijn.” Op zoek naar een supplier voor het plaatwerk werd tijdens de ESEF 2016 het eerste contact gelegd met Addit bv uit Venlo. Addit is process supplier, contract manufacturer en system supplier van precisieplaatwerkdelen en -produkten, modules, systemen, complete apparaten en machines voor OEM’ers. Addit beschikt over 30 jaar ervaring in het realiseren van toeleveringsprojecten. “We zijn steeds meer betrokken bij de engineering en ontwikkeling van modules en systemen en apparaten en machines. Het hele stuk van engineering en ontwikkeling tot het logistieke stuk nemen wij voor onze rekening”, licht Peter Kerstjens, managing director bij Addit bv, toe.

Precisie is voor byFlow cruciaal. Hoff: “Bij 3D-printing komt het nauw aan op het plaatwerk, de toleranties zijn heel erg belangrijk. Addit heeft ervaring met dit soort eisen.” Na de beurs werd het eerste contact uitgebreid en de relatie uitgebouwd. “Addit gaf aan dat het bereid was kennis te investeren en niet alleen als leverancier te opereren maar daadwerkelijk een steentje wilde bijdragen. Absoluut nodig voor een startup als de onze. Ze hebben tekeningen helpen aanpassen, symmetrie eruit gehaald en veel technische kennisondersteuning gegeven. Er zijn een heleboel plaatverwerkende bedrijven die kleine opdrachten links laten liggen, maar Addit niet”, vertelt Hoff.

Kerstjens zag de potentie van het product en het bedrijf, maar ook de connectie met Addit. “Addit is een internationaal opererende toeleverancier van ‘high mix, low volume’ onderdelen,  -applicatie- systemen en complete producten voor klanten in verschillende marktsegmenten. We leveren daarbij additioneel  toegevoegde waarde aan klanten, partners en aandeelhouders. Aansluitend op die gedachtegang zoeken we ook de high mix, low volume in niches zoals 3D-printing. De laatste jaren zijn er flinke stappen gemaakt qua acceptatie en economische toepasbaarheid van het 3D-printen.”



Kerstjens liet zich niet afschrikken door het net opgestarte kleine onervaren bedrijf. “Alle Steve Jobbs’ zijn ooit klein in een garage begonnen, het gaat niet om big”, vindt hij. “We hebben bijvoorbeeld al meer dan vijftien jaar een relatie met een high tech bedrijf in Nederland waar vier man werken en die bijvoorbeeld wereldwijd de akoestiek van gebouwen meten. Heel interessant. De behoefte bij byFlow is gefocust op time to market en daarbij is technische kennis en zijn aanvullende competenties nodig om dat te realiseren. Kennis en competenties die wij hebben.”

In zee gaan met een startup is volgens Kerstjens een kwestie van er vol ingaan met het vertrouwen dat het goed komt. “Natuurlijk wordt er veel geklankbord want uiteindelijk wil je allebei dat de businesscase zich goed ontwikkelt”, zegt hij. “Een relatie opbouwen met elkaar kost heel veel tijd, geld en energie. Daarbij kijken we goed naar de markt achter de markt.” Netwerken is volgens beiden heel belangrijk. Hoff: “Je moet elkaar opzoeken om het verhaal achter het verhaal te kunnen vertellen. Dat kan tijdens netwerkbijeenkomsten.” Kerstjens: “Het moeilijkste voor een ondernemer is om het geduld te hebben te luisteren naar welke ideeën een andere ondernemer heeft. Dan pas kun je beoordelen of het zou passen bij je eigen bedrijf.”

Essentieel voor het slagen van een koppeling is om in de beginfase heel snel vertrouwen op te bouwen. En, vindt Kerstjens, ‘als je er samen in gaat, moet je er wel vol ingaan’. “Je spreekt af dat je samen project a en b zult doen en pas bij c praten we verder. Je maakt samen a en b af, ook al zou je bij wijze van spreken onverwachte aanloopverliezen lijden”, meent hij. “Daarna praat je over de businesscase en ga je er aan sleutelen. Het gaat mij niet eens om de hoogte van de omzet maar om de kwaliteit van de businesscase. Het gaat om continuïteit en dan zul je samen vertrouwen moeten hebben dat het lukt. En beseffen in welke fase een startup zich bevindt.”

Overigens is Addit niet de enige koppeling die byFlow maakte met andere ondernemers. Gerenommeerd oud-ondernemer Chris Beelen (oprichter van Hotraco uit Hegelsom) treedt sinds januari op als mentor van byFlow en zet 40 jaar ondernemerservaring in om het bedrijf verder op weg te helpen. Beelen: “Ik doe het puur om mensen te helpen. Ik ken als geen ander de vuilkuilen waar je als startende ondernemer in kunt vallen en help dat voorkomen. Veel startups maken de fout een fantastisch product te blijven door-ontwikkelen en vergeten dat je het een keer moet gaan vermarkten. Dat doet byFlow wel goed. We hebben samen het USP neergezet en de juiste tools, lees social media, gebruikt om te komen tot de eerste 40 verkochte exemplaren.” Overigens is Beelen duidelijk over zijn mentorrol: “De ondernemer blijft de ondernemer, ik ga niet op die stoel zitten. Zij moeten hun ding kunnen doen.” Hoff is blij met die rol: “We hebben regelmatig contact met hem. Chris is een goede zakenman met oog voor het product en stelt zijn enorme netwerk beschikbaar. Dat helpt ons echt snel verder.”